DEVENIR MÉCÈNE

16 décembre 1921
Mort de Camille Saint-Saëns

Né à Paris en 1835, enfant prodige de la musique, Camille Saint-Saëns commença très tôt une longue carrière de compositeur et d’interprète qui devait le placer au tout premier plan de la scène musicale française et internationale. Son répertoire varié, la virtuosité de son jeu et son engagement dans le monde musical lui valurent l’admiration de ses pairs. Des pièces pittoresques du Carnaval des animaux à l’opéra Samson et Dalila, le centenaire de sa mort est l’occasion de découvrir, ou de redécouvrir, une œuvre exceptionnellement prolifique. Camille Saint-Saëns était membre de l’Institut.

 

Portrait de Camille Saint-Saëns, par Chazal © B. Legros / Photographie Musée de Dieppe 

La disparition de Camille Saint-Saëns donna lieu à des funérailles nationales en décembre 1921, à Alger où il est mort, puis à Paris, à l’église de la Madeleine. La nation rendait ainsi hommage à l’un des musiciens les plus prolifiques, les plus actifs et les plus populaires de son temps. Compositeur et interprète virtuose à la renommée internationale, Saint-Saëns a marqué de son empreinte près de 80 ans de vie musicale en un temps où se croisent Berlioz et Rossini, Liszt et Wagner, Ravel et Stravinsky.  

Né en 1835 à Paris, très tôt orphelin de père, de santé fragile (atteint de la tuberculose dès l’enfance), Camille Saint-Saëns est éduqué par sa mère et sa grand-tante qui surent déceler très vite ses dons hors du commun. Dès l’âge de 6 ans, il débute une carrière d’enfant prodige, à laquelle sa mère met sagement un terme car l’enfant révèle déjà un indiscutable talent de compositeur.  

Les essais de prime jeunesse mis à part (la 1ère œuvre a été écrite à l’âge de 3 ans et demi), les premières œuvres orchestrales du jeune compositeur suscitent déjà l’admiration de Berlioz et de Gounod, et à 15 ans sa carrière est lancée. Tout au long de sa vie, il va continuer à enrichir le répertoire des différents genres musicaux : musique de chambre, musique symphonique et concertante, musique vocale, musique religieuse, répertoire lyrique,… et y ajouter  la première musique de film de l’histoire du cinéma. Si ses deux échecs au Prix de Rome et sa réputation de « symphoniste » dissuadèrent longtemps les directeurs de maisons d’Opéra de présenter ses ouvrages lyriques, cela ne l’empêcha pas d’en écrire treize (dont le plus connu reste Samson et Dalilaet d’obtenir de grands succès sur les scènes nationales et internationales. La musique de Saint-Saëns jouissait d’une audience considérable de son vivant, et si de nombreuses œuvres ont été délaissées après sa disparition, quelques titres ont pourtant suffit à assurer sa postérité : le Carnaval des animaux, la Danse macabreSamson et Dalilala Symphonie n° 3 « avec orgue », Introduction et Rondo capriccioso, ou le Concerto pour piano et orchestre n° 5, ont toujours conservé la faveur du public. Ce ne sont pas moins de 600 œuvres aujourd’hui répertoriées que l’on redécouvre grâce à de nouveaux enregistrements et à la diffusion d’éditions critiques. 

Saint-Saëns fut aussi l’un des plus grands interprètes de son temps et mena une carrière d’une remarquable longévité. Pianiste exceptionnel, il était aussi excellent organiste : titulaire du grand orgue de Saint-Merri, puis de celui de La Madeleine de 1857 à 1877 dont il démissionne pour retrouver sa liberté de mouvement. Pendant plus de 80 ans, il se produisit dans des milliers de concerts à travers le monde, au piano, à l’orgue et au pupitre de chef d’orchestre, pour interpréter ses propres œuvres mais aussi celles de ses contemporains et des maîtres anciens qu’il avait à cœur de faire découvrir ou redécouvrir. Quelques témoignages enregistrés permettent encore d’apprécier la virtuosité de son jeu. 

Comptant parmi les premiers défenseurs de l’œuvre de Wagner, sans pour autant apprécier l’homme lui-même, Saint-Saëns s’est ensuite insurgé lorsque le wagnérisme a fait en France trop d’ombre aux compositeurs de sa génération qui peinaient à se faire entendre : Bizet, Lalo, Guiraud, Delibes, Fauré, et tant d’autres, qu’il a voulu soutenir en fondant la Société nationale de musique en 1871. Ses prises de paroles dans la presse où il ne dédaignait pas de déclencher la polémique, ses multiples talents et sa notoriété lui ont tôt fait attribuer le titre de « chef de file de la musique française », avant d’en devenir le « maître », puis le « doyen », au terme d’une carrière exceptionnellement riche.  

Ne recherchant pas les honneurs, sans pour autant les dédaigner, Saint-Saëns mena sa carrière à la marge des institutions officielles ; préférant conserver sa liberté de paroles et de mouvements. Décoré de la Légion d’honneur en 1868, élu à l’Institut en 1881, élevé à la dignité de Grand-Croix en 1913, il était devenu l’un des principaux représentants de la musique française sous la IIIe République et la faisait apprécier au-delà des frontières.  

Créateur protéiforme, Saint-Saëns est l’exemple même d’un artiste complet qui cumule toutes les fonctions du musicien : compositeur, interprète, animateur et acteur écouté d’une vie musicale qu’il a marquée avant tout par ses œuvres mais aussi par ses initiatives et ses prises de paroles. 

 

Marie-Gabrielle Soret, Conservateur au Département de musique de la Bibliothèque nationale de France 

 

À lire 

Saint-Saëns, un esprit libre, Bibliothèque nationale de France | Opéra national de Paris, 2021 

Écrits sur la musique et les musiciens, 1870-1921, par Camille Saint-Saëns ; Marie-Gabrielle Soret (éd.), Paris, Vrin, 2012 

Lettres de compositeurs à Camille Saint-Saëns, Eurydice Jousse et Yves Gérard (éd.), Lyon, Symétrie, 2009 

Page manuscrite de la 3e symphonie pour orgue de Camille Saint-Saëns © Bibliothèque de l’Institut de France
Portrait de Camille Saint-Saëns en habit d’académicien par Benjamin Constant © Wikicommons / Musée de la Musique

Actualités

Si Camille Saint-Saëns, génie aux multiples facettes, inlassable voyageur,
a mis le pied sur tous les continents, c’est à Dieppe qu’il avait son port d’attache. En tant que dépositaire de la plus grande part des archives personnelles de Camille Saint-Saëns, la ville de Dieppe organise un ensemble d’animations autour du centenaire de la mort. Le musée de Dieppe lui consacrera notamment une grande exposition rétrospective.

Pour en savoir plus : Informations et programme détaillé sur le site de l’année Saint-Saëns à Dieppe (saintsaensdieppe21.fr)

Concert : l’Orchestre de Paris célèbre Camille Saint-Saëns à la Philharmonie de Paris

Alors qu’on fête en 2021 le centenaire de sa mort, l’Orchestre de Paris a choisi de célébrer la jeunesse de Saint-Saëns quand il laissait libre cours à sa verve novatrice dans ses plus célèbres pages concertantes ou dans la Danse macabre. Le programme semble taillé sur mesure pour ses interprètes, tous jeunes artistes français parmi les plus brillants de leur génération, comme Julien Masmondet, Marie-Ange Nguci, Victor Julien-Laferrière et Eva Zavaro. 

Pour en savoir plus : Concert disponible gratuitement jusqu’au 3 septembre 2021, sur le site de la Philharmonie de Paris (live.philharmoniedeparis.fr). 

Exposition à la bibliothèque-musée de l’Opéra Garnier : « Saint Saëns, Un esprit libre »

La Bibliothèque nationale de France et l’Opéra national de Paris célèbrent le centenaire de la  disparition de Camille Saint-Saëns (1835 – 1921) à travers l’exposition Saint-Saëns : un esprit libre, première grande rétrospective consacrée à ce musicien. 

Pour en savoir plus : Exposition organisée par la BNF et l’Opéra national de Paris, du 25 juin au 10 octobre 2021. Informations disponibles sur le site de la BNF (bnf.fr). 

 

Edition musicale : Edition des œuvres musicales complètes de Camille Saint-Saëns, en 39 volumes

L’œuvre composée par Saint-Saëns au cours de sa longue existence (1835-1921) est immense et compte environ 325 œuvres instrumentales. Pourtant, nombreuses sont ses œuvres qui n’ont pas été rééditées depuis leur première publication – elles comportent souvent des fautes – tandis que plusieurs dizaines d’autres ne sont disponibles qu’en manuscrit. Pour la première fois, ce corpus sera réuni dans les Œuvres instrumentales complètes de Saint-Saëns, qui paraîtront en quatre séries pour un total de 39 volumes. 

Pour en savoir plus Détails du programme et plan de l’édition disponibles sur le site de l’IReMus (iremus.cnrs.fr). 

Concerts : toute l’actualité des concerts sur le site de la Société Camille Saint-Saëns

La société Camille Saint-Saëns s’est donné pour objet de mettre en valeur par tous moyens l’œuvre du compositeur, tant sur le plan national qu’international, de participer à l’édition de ses œuvres musicales et littéraires, d’encourager et fédérer les travaux de recherche et de diffusion qui lui sont liés. 

Pour en savoir plus : Plus d’informations sur le site de la Société Camille Saint-Saëns (camille-saint-saens.org) 

Exposition : « Un souffle de modernité ! Camille Saint-Saëns et les instruments à vents »

Toujours à la recherche de nouvelles sonorités, curieux des évolutions techniques de la facture instrumentale, Camille Saint-Saëns a largement su exploiter et même promouvoir les nouveaux instruments à vents afin d’enrichir sa palette orchestrale. Il a surtout été le créateur et le promoteur d’un répertoire jusqu’alors inédit de pièces concertantes et de musique de chambre pour ventsDe la Tarentelle pour flûte, clarinette et orchestre (1857) jusqu’aux trois ultimes sonates pour hautbois, clarinette et basson (1921), son œuvre nous permet de redécouvrir l’une des périodes les plus fécondes et innovante de l’histoire des instruments à vents.

Pour en savoir plus : Exposition au Musée des instruments à vent de La Couture-Boussey, du 5 juin au 19 décembre 2021. Plus d’informations sur le site de l’IReMus (iremus.cnrs.fr).

Court-métrage musical : Au spectacle chez soi – Le Carnaval des animaux

Tous les soirs, un père raconte à son fils une histoire pour l’endormir. Comme par défi, l’enfant choisit toujours le même livre, avec des partitions, des photos d’orchestre et des images d’animaux. Il y est question du “Carnaval des animaux” de Camille Saint-Saëns. Sous l’impulsion de la douce complicité du père et du fils, ce livre un peu austère se transforme, s’anime et fait de la musique : les animaux du carnaval prennent vie.. 

Pour en savoir plus : Film disponible jusqu’au 19 février 2022 sur le site de France TV (france.tv) 

Exposition au musée de l’opéra de Vichy : Camille Saint-Saëns (1835-1921) centenaire d'un maître français

À Vichy, Camille Saint-Saëns est apprécié ! Ses pièces, tous styles confondus, sont données plus de trois mille fois entre 1901 et 1939. À l’occasion du centenaire de la disparition de Camille Saint-Saëns, le musée de l’Opéra de Vichy présente du 18 mai au 28 novembre 2021 une exposition consacrée au musicien.

Pour en savoir plus : Informations disponibles sur le site d’Auvergne-Rhône-Alpes tourisme (auvergnerhonealpes-tourisme.com). 

Colloque international : Saint-Saëns, d’un siècle à l’autre. Héritage — Réception — Interprétation

Le colloque international Saint-Saëns, d’un siècle à l’autre : Héritage — Réception — Interprétation a pour objectif de renouveler le regard porté sur Saint-Saëns en suscitant des travaux autour de sa personne, de sa carrière, de son œuvre et de son héritage, dans le but de proposer un bilan de sa  réception mais aussi de nouvelles pistes de recherche. 

Pour en savoir plus : Le colloque se tiendra à Paris, du 6 au 9 octobre 2021. Informations disponibles sur le site de l’Institut de Recherche en musicologie (iremus.cnrs.fr). 

Livre : Stéphane Leteuré, Croquer Saint-Saëns, Une histoire de la représentation du musicien par la caricature

La société Camille Saint-Saëns s’est donné pour objet de mettre en valeur par tous moyens l’œuvre du compositeur, tant sur le plan national qu’international, de participer à l’édition de ses œuvres musicales et littéraires, d’encourager et fédérer les travaux de recherche et de diffusion qui lui sont liés. 

Pour en savoir plus : Plus d’informations sur le site de la Société Camille Saint-Saëns (camille-saint-saens.org) 

Livre-CD : Le Timbre d’argent

Composé en 1864, le premier opéra de Saint-Saëns – Le Timbre d’argent – n’a rien à envier aux plus célèbres ouvrages du XIXe siècle français. Il met en scène le cauchemar d’un homme dont les hallucinations anticipent de vingt ans les apparitions fantastiques des Contes d’Hoffmann d’Offenbach.

Pour en savoir plus :  Le Timbre d’argent, drame lyrique en 4 actes. Orchestre Les Siècles, Chœurs Accentus, dirigés par François-Xavier Roth, avec Hélène Guilmette, Jodie Devos, Edgaras Montvidas, Yu Shao, Tassis Christoyannis. Collection « Opéra français » | Bru Zane, Vol. 25, 2CD.

Édition philatélique : Un timbre à l’effigie de Camille Saint-Saëns édité par La Poste à l’occasion du centenaire de sa disparition

Le 22 mars 2021, La Poste émet un timbre à l’effigie de Camille SAINT-SAËNS à l’occasion du centenaire de sa disparition. 

Pour en savoir plus : Timbre en vente sur le site de La Poste (laposte.fr) 

Retour haut de page